Existe un gran desconocmiento sobre negocio del trabajo forzoso

23 agosto 2018
Research Innovation

Genevieve LeBaron  | Professor of Politics at the University of Sheffield

Los trabajos de investigación de la prensa y las campañas de activistas nos recuerdan constantemente el papel que juega el trabajo forzoso en las actividades comerciales modernas. Nos dicen que las empresas multinacionales más prósperas se están beneficiando de la esclavitud moderna en sus cadenas de suministro globales y que mancillan los mercados de consumo occidentales con productos procedentes del trabajo esclavo. Esta descripción no es errónea per se, pero la atención focalizada casi exclusivamente en las relaciones empresariales de alto nivel ha creado grandes lagunas y puntos ciegos en el conocimiento del negocio del trabajo forzado y sus soluciones.

En los últimos años, a medida que los activistas han ido consiguiendo crear conciencia sobre la esclavitud moderna y vincular esas prácticas a empresas multinacionales ricas y poderosas con una reputación de marca cuidadosamente trabajada, se han intensificado los llamamientos en favor de la rendición de cuentas y la responsabilidad de las empresas. En la actualidad, los gobiernos y la industria se afanan por combatir el trabajo forzoso en las cadenas de suministro mundiales. La legislación aprobada recientemente en Francia, Reino Unido y California intenta estimular la labor de las grandes empresas para hacer frente al problema y les exige que informen sobre sus iniciativas para prevenir y abordar la esclavitud moderna en sus cadenas de suministro. Las empresas multinacionales dirigidas al consumidor están intensificando sus esfuerzos de responsabilidad social corporativa, mediante herramientas como la auditoría ética y la certificación para combatir el trabajo forzoso.


Soldador en el trabajo. Unsplash/Christopher Burns

Dados los graves niveles de sufrimiento humano en juego, el trabajo forzoso es un problema al que debe hacerse frente con urgencia. No obstante, es sorprendente el hecho de que contemos con tan pocos datos fiables relacionados con el negocio del trabajo forzado, que la investigación se encuentre en una fase inicial y que nuestro conocimiento sea todavía tan escaso.

Todavía no sabemos casi nada, por ejemplo, del alcance y geografía del problema. Los investigadores tienden a asociar el trabajo forzoso con complejas cadenas de abastecimiento globales lideradas por empresas multinacionales constituidas en países desarrollados. Pero, ¿es cierto que dichas cadenas de suministro acarrean los mayores riesgos de trabajo forzoso? ¿O simplemente se debe a que los activistas e investigadores han centrado su atención en ellas? Existen escasos estudios que confirmen, por ejemplo, que el marisco producido en Tailandia para su consumo en Reino Unido tenga un mayor riesgo de valerse del trabajo forzoso en su cadena de suministro que el marisco destinado al consumo local. Sin embargo, dentro de las soluciones predominantes, solo las primeras son las que están en el punto de mira. Existe el peligro de que no se investiguen ni destapen amplios sectores de la actividad económica mundial, entre ellas, las cadenas de suministro concentradas dentro de las fronteras nacionales que producen bienes para el consumo interno, las cadenas de distribución dirigidas por empresas que no son grandes marcas ni conocidas por los consumidores y el número cada vez mayor de transacciones comerciales internacionales realizadas entre países en desarrollo. Existen motivos que indican que lamentablemente el negocio del trabajo forzoso es incluso más predominante en estas cadenas.

La atención centrada únicamente en las empresas multinacionales también ha provocado que existan lagunas considerables en nuestro conocimiento sobre cómo funciona el trabajo forzoso como negocio. Andrew Crane y yo debatimos, en el capítulo de un libro que se publicará próximamente, sobre el hecho de que sabemos muy poco acerca de las dinámicas organizativas y el negocio del trabajo forzoso y sus patrones dentro de las cadenas de distribución, inclusive cómo y por qué el trabajo forzoso forma parte de un modelo empresarial; por qué el trabajo forzoso es utilizado por algunos actores empresariales y no por otros; por qué tiende a aparecer en algunas partes de las cadenas de suministro y no en otras; cómo las empresas se benefician del trabajo forzoso, y las condiciones bajo las cuales se descubre o no a las empresas.

Pero existe la necesidad de tomar en serio a un amplio rango de actores y dinámicas empresariales, y desarrollar un análisis más preciso de cómo los modelos de trabajo forzoso actúan sobre el terreno.

El centrarse en las empresas multinacionales de mayor relevancia provoca que muchas veces se desvíe la atención de los agentes empresariales de menor tamaño y a menudo más informales, que realmente perpetran trabajos forzados sobre el terreno. Con demasiada frecuencia se descartan estos negocios puesto que se consideran sencillamente criminales individuales o empresarios sin escrúpulos. Pero lo cierto es que en la industria moderna estos hechos no son fortuitos, sino que el trabajo forzado actúa de acuerdo a patrones económicamente racionales y coherentes. Sin un conocimiento de estos patrones, es difícil para los auditores e inspectores de trabajo del gobierno saber dónde buscar casos de trabajo forzoso o reconocerlo cuando lo encuentran.

Si queremos erradicar el negocio del trabajo forzoso, necesitamos tener un mejor conocimiento del problema. Sin ninguna duda, las empresas multinacionales más grandes del mundo tienen una profunda influencia en las condiciones de trabajo a lo largo de multitud de países y ejercen un poder considerable en el mercado. Pero existe la necesidad de tomar en serio a un amplio rango de actores y dinámicas empresariales, y desarrollar un análisis más preciso de cómo los modelos de trabajo forzoso actúan sobre el terreno.

Asumiré este reto en mi investigación. Actualmente estoy trabajando en varios proyectos diferentes en los que se investigan las dinámicas empresariales del trabajo forzoso en diversos sectores y entornos nacionales, mediante métodos de investigación como encuestas digitales, entrevistas y mapeo de las cadenas de suministro. Me interesa conocer los factores que crean la demanda empresarial de trabajo forzoso dentro de las cadenas de distribución; las características de las empresas que utilizan el trabajo forzoso en diversos sectores; así como la eficacia de las iniciativas de responsabilidad social de las empresas, tales como la certificación ética y la auditoría en la lucha contra el negocio del trabajo forzoso.

En esta columna, compartiré los resultados de mi investigación, trataré sus consecuencias políticas y reflexionaré sobre los desafíos que presenta llevar a cabo una investigación empírica ética y fiable en este ámbito. En mi siguiente columna, presentaré el proyecto en el que estoy trabajando sobre el negocio del trabajo forzoso en las cadenas de suministro del té y el cacao.

Genevieve LeBaron es catedrático de ciencias políticas en la Universidad de Sheffield y copresidente del Grupo de Trabajo sobre Esclavitud Moderna de la Universidad Yale. Seguir en Twitter: @glebaron. Leer más sobre su investigación: globalbusinessofforcedlabour.ac.uk

Este artículo ha sido preparado por Genevieve LeBaron como una contribución a Delta 8.7. Según lo establecido en los Términos y Condiciones de Uso de Delta 8.7, las opiniones expresadas en este artículo pertenecen al autor y no reflejan necesariamente las de la UNU o sus socios.

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