El certificado ético no erradica el trabajo forzoso

18 octubre 2018
Research Innovation

Genevieve LeBaron  | Profesora de política en la Universidad de Sheffield

Comprar productos con certificado ético nos hace sentir mejor con respecto a las cosas que compramos, pero ¿qué pruebas tenemos de que estos programas funcionan realmente? Una tarde, mientras observaba las cajas de té alineadas en el estante de una tienda de comestibles, tuve mis dudas. ¿La vida es realmente mejor para quienes trabajan en cadenas de suministro con certificado ético? Cansada de vacilar entre costosas cajas de té adornadas con pequeñas ranas y logotipos de comercio justo y cajas de té más económicas, sin certificar y con un diseño más simple, decidí averiguarlo.

En 2016, comencé un proyecto de investigación para averiguar las condiciones de trabajo en las cadenas mundiales de suministros agrícolas, específicamente en la forma en que las empresas de té y cacao ganan dinero con el trabajo forzoso. El proyecto está financiado por el Consejo de Investigación Económica y Social del Reino Unido, y tiene su sede en la Universidad de Sheffield, en el Reino Unido. Una de las principales preguntas que abordé en el proyecto fue si, y hasta qué punto, los esquemas de certificación ética como Fairtrade y Rainforest Alliance tienen éxito en la creación de lugares de trabajo libres de explotación laboral, incluido el trabajo forzoso.

Recolectando hojas de té. Unsplash/Fotografía de 蔡 嘉宇

Para averiguarlo, pasé dos años liderando un equipo internacional de investigadores para trazar un mapa de las cadenas de suministro de cacao y té, y medir y comparar las condiciones de trabajo en las plantaciones en la base de estas cadenas. Al haber pocos datos confiables sobre el trabajo forzoso, y aún menos datos sobre las empresas a menudo pequeñas e informales que ganan dinero con ello, tuvimos que empezar desde cero. Realizamos entrevistas pormenorizadas a 61 trabajadores del té en la India y 60 trabajadores del cacao en Ghana; una encuesta a 536 trabajadores del té en 22 plantaciones de té en la India; y una encuesta a 497 trabajadores del cacao de 74 comunidades cultivadoras de cacao en Ghana. Luego, avanzamos por las cadenas de suministro, entrevistando a los propietarios de plantaciones de té, comerciantes de cacao, organizaciones de certificación y otros, hasta las corporaciones multinacionales en primer lugar. En total realizamos 121 entrevistas a empresas, gobiernos y expertos.

Como quería averiguar qué impacto tienen las certificaciones éticas en las condiciones de trabajo, en el estudio de las plantaciones de té incluí las que habían recibido certificado ético de Rainforest Alliance, Fairtrade, ETP y Trustea. También incluí a productores de cacao que son miembros de una cooperativa con certificado ético de Fairtrade y UTZ.  Estos esquemas de certificación son los más destacados y populares para los sectores de nuestro estudio.

Descubrimos que el abuso laboral está muy extendido en la base de las cadenas de suministro de cacao y té. Cada uno de los 1153 trabajadores en nuestro estudio había sufrido algún tipo de abuso, incluido el abuso verbal, las amenazas de violencia, la servidumbre por deudas, la falta de provisión de bienes y servicios legalmente exigibles, el requisito de que realicen trabajos no remunerados como condición para el empleo, y la falta de pago o retención de los salarios.

Los trabajadores de las plantaciones de té viven en la plantación y dependen de sus empleadores para acceder a alimentos, atención médica, agua, vivienda e higiene, que los empleadores están legalmente obligados a proporcionar. Sin embargo, encontramos que las empresas buscan sistemáticamente aumentar las ganancias privando a los trabajadores de las necesidades básicas: el 47 por ciento de los trabajadores del té de nuestro estudio no tenían acceso a agua potable, y el 26 por ciento no tenía acceso a un cuarto de baño. Un número menor de trabajadores informó haber experimentado también violencia física y sexual por parte de sus empleadores.

En la industria del cacao, los trabajadores muchas veces eran sometidos a la servidumbre por deudas y se les exigía que realizaran trabajos no remunerados. Por ejemplo, los trabajadores informaron que se les exigía trabajar en las tierras agrícolas de su empleador por períodos de hasta tres meses sin recibir pago. Si se negaban, perdían sus empleos o eran multados y ese dinero se sustraía de sus ganancias. Varios de nuestros entrevistados explicaron que debido a todas las multas y deducciones hechas por sus empleadores, en realidad no ganaban dinero de sus trabajos.

En la industria del té, en casi todos los indicadores que utilizamos para medir las normas laborales, las plantaciones certificadas obtuvieron los mismos resultados, si no peores, que las plantaciones no certificadas.

Nuestra investigación reveló que las personas que elaboran las barras de chocolate que comemos y el té que bebemos ganan mucho menos de lo que necesitan para sobrevivir. La línea de pobreza de los países de ingresos medios bajos, como Ghana e India, es de $3,20 por día, según el Banco Mundial. Un salario digno, el salario que se requiere para acceder a todos los elementos básicos que la gente necesita para vivir, ronda los $9,25 in India los $10 en Ghana. En comparación, a los trabajadores del té en Assam, India, se les paga un promedio de $2,15 por día, y la mitad de ese monto es tomada por los empleadores en forma de “deducciones” para necesidades como electricidad, que pueden o no proporcionarse. En nuestro estudio, descubrimos que los trabajadores del té ganaban solo el 25 por ciento del monto de la línea de pobreza, y los salarios de los trabajadores del cacao eran de alrededor del 30 por ciento del monto de la línea de pobreza.

Sin embargo, el hallazgo más impactante de nuestro estudio no fue que el abuso laboral y la explotación estuvieran tan extendidos en las cadenas de suministro mundiales. Era cuán similares eran los patrones de abuso y explotación laboral entre las plantaciones que tenían certificado ético y las plantaciones que no lo tenían. Los esquemas de certificación ética en nuestro estudio establecen las normas que deben cumplir los empleadores en cuanto a los derechos de los trabajadores, el acceso a la salud y la seguridad, las obligaciones, los salarios y los servicios básicos. Sin embargo, encontramos que los empleadores violan o ignoran sistemáticamente estas normas.

En la industria del té, en casi todos los indicadores que utilizamos para medir las normas laborales, las plantaciones certificadas obtuvieron los mismos resultados, si no peores, que las plantaciones no certificadas. Por ejemplo, el 17 por ciento de los trabajadores del té en plantaciones certificadas han visto retenidos sus beneficios por la administración, en comparación con el 12 por ciento de los trabajadores del té en plantaciones no certificadas. Algunos de los casos más graves de abuso físico y verbal que nos informaron los trabajadores ocurrieron en plantaciones con certificación ética. En resumen, nuestro estudio descubrió que la certificación ética definitivamente no garantiza que los lugares de trabajo estén libres de abuso y explotación laboral.

El proyecto ha impuesto un descanso a mi indecisión en la tienda de comestibles. Pero me quedé aún más preocupada por los logotipos de ranas y de comercio justo. Muchos consumidores creen que garantizan que la vida sea mejor para las personas que fabrican estos productos, y eso simplemente no es cierto.

Genevieve LeBaron es profesora de política en la Universidad de Sheffield y copresidente del Grupo de trabajo de la Universidad de Yale sobre las formas contemporáneas de esclavitud. Sígala en Twitter: @glebaron. Lea más sobre su investigación: globalbusinessofforcedlabour.ac.uk

Este artículo fue preparado por Genevieve LeBaron como colaboradora de Delta 8.7. Según lo establecido en los Términos y Condiciones de Uso de Delta 8.7, las opiniones expresadas en este artículo pertenecen al autor y no reflejan necesariamente las de la UNU o sus socios.

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