Cómo combatir las formas contemporáneas de esclavitud en las cadenas de suministro de abajo hacia arriba

20 diciembre 2018
Research Innovation

Genevieve LeBaron  | Profesora de política en la Universidad de Sheffield

En las últimas dos décadas, el diálogo sobre responsabilidad social corporativa (RSC) para los estándares laborales en las cadenas de suministro se ha centrado en el poder y el potencial de las grandes marcas para influir en los proveedores. A través de iniciativas voluntarias privadas como auditoría social, certificación ética y códigos de conducta de proveedores, las grandes corporaciones multinacionales que se encuentran en la cima de las cadenas de suministro pueden usar su influencia y poder comercial para elevar los estándares laborales y prevenir problemas como el trabajo forzoso en el primer nivel de proveedores, quienes suministran bienes o servicios directamente a las multinacionales. Esos proveedores pueden influir en las normas laborales en todos los niveles de las cadenas de suministro. O eso cuenta la historia.

Es una buena historia, pero esta versión de la responsabilidad social corporativa sigue siendo un cuento de hadas. Los trabajadores aún no han visto el final feliz que les han prometido. En efecto, es hora de enfrentar los hechos: la responsabilidad social corporativa ha dado poco en términos de resultados concretos en cuanto a mejorar las normas laborales. Como sugiere un volumen cada vez mayor de pruebas, en varias áreas sociales y laborales, existen profundas lagunas entre las promesas de la responsabilidad social corporativa y los resultados reales. Una de las fallas más urgentes y problemáticas de la responsabilidad social corporativa de arriba hacia abajo se relaciona con su eficacia limitada en abordar el trabajo forzoso, que tiende a ocurrir en un porcentaje de trabajadores subcontratados e informales y en las cadenas de suministro de productos.  Estudios recientes (incluido mi propio estudio sobre el negocio del trabajo forzoso en las cadenas de suministro mundiales de té y cacao) han documentado la efectividad limitada de las herramientas como la auditoría social, los esquemas de certificación ética y los códigos de conducta, lo que demuestra que estas iniciativas generalmente no desarticulan los modelos comerciales de trabajo forzado. Algunos académicos incluso se han preguntado si las iniciativas tradicionales de la responsabilidad social corporativa están favoreciendo prácticas laborales ilegales a un nivel más profundo en los niveles informales de las cadenas de suministro mundiales, lo que dificulta que los inspectores las descubran.

Sitio de construcción. Unsplash/Ivan Bandura.

Ante el creciente reconocimiento de las deficiencias de la responsabilidad social corporativa tradicional para abordar el trabajo forzoso, las empresas, las organizaciones de trabajadores y la sociedad civil participan activamente para iniciar y probar nuevas soluciones. Estas incluyen una serie de iniciativas para incorporar las “voces de los trabajadores”, mejores metodologías de auditoría y soluciones tecnológicas como la cadena de bloques. Los programas de responsabilidad social impulsados por los trabajadores son particularmente prometedores, ya que obligan a las marcas a cubrir los costos de estándares laborales más altos e incluyen de manera significativa a los trabajadores en su diseño e implementación.

Algunos académicos incluso se han preguntado si las iniciativas tradicionales de la responsabilidad social corporativa están favoreciendo prácticas laborales ilegales a un nivel más profundo en los niveles informales de las cadenas de suministro mundiales, lo que dificulta que los inspectores las descubran.

Sin embargo, con la excepción de la responsabilidad social impulsada por los trabajadores, la mayoría de las iniciativas aún centralizan a las empresas multinacionales y las marcas, sin tomar en serio a las pequeñas empresas en la parte inferior de las cadenas de suministro en los países en desarrollo. Esta es una omisión peculiar, ya que estos son precisamente los actores que se espera que cambien sus prácticas. Como explica mi colega, el profesor Andrew Crane, “son exactamente estos empresarios y sus empresas los que podrían ser los principales obstáculos para un cambio efectivo o una fuente de innovación genuina hacia una práctica más responsable”.

Por esta razón, estoy colaborando en un proyecto para investigar si las iniciativas de abajo hacia arriba de las empresas que se encuentran en la parte inferior de la cadena de suministro son herramientas más efectivas que la responsabilidad social corporativa de arriba hacia abajo para abordar el trabajo forzoso. Lo hago como parte de un equipo de académicos dirigido por el profesor Andrew Crane en la Escuela de Administración de la Universidad de Bath. Nuestro proyecto se denomina “Cómo combatir las formas contemporáneas de esclavitud a través del liderazgo empresarial en la parte inferior de la cadena de suministro”, y está financiado por la Academia Británica de Humanidades y Ciencias Sociales, y el Departamento de Desarrollo Internacional del Reino Unido dentro de su programa sobre “La lucha contra la esclavitud, la trata de personas y el trabajo infantil en las empresas modernas”. Nuestros compañeros de equipo son la profesora Laura Spence de Royal Holloway, Universidad de Londres, el Dr. Michael Bloomfield, de la Universidad de Bath, y el Dr. Vivek Soundararajan, de la Universidad de Birmingham, además de un equipo de investigación local en la India.

Empíricamente, el proyecto se centra en un estudio de caso en profundidad del sector textil en Tamil Nadu, India. El proyecto tiene tres objetivos principales:

  • Registrar de manera sistemática los actores y las relaciones comerciales en los niveles inferiores de la cadena de suministro de prendas de vestir en el sur de la India
  • Determinar los factores clave y las barreras para que las empresas locales participen en iniciativas proactivas que aborden el trabajo forzoso
  • Evaluar la efectividad de estas iniciativas en la lucha contra la explotación.

Tenemos la esperanza de que este proyecto esclarezca los principales obstáculos que, hasta la fecha, han paralizado los esfuerzos para combatir el trabajo forzoso en las cadenas de suministro. Dados los desafíos de elevar los estándares laborales entre los subniveles de las cadenas de suministro, a menudo confusamente subcontratados y muy informales, intentar entender seriamente las empresas que operan aquí y los patrones de explotación asociados con ellas nos parece un área prometedora para la investigación. Esté atento: en una futura columna aquí en Delta 8.7, brindaré información sobre nuestro progreso.

Genevieve LeBaron es profesora de política en la Universidad de Sheffield y copresidente del Grupo de trabajo de la Universidad de Yale sobre las formas contemporáneas de esclavitud. Sígala en Twitter: @glebaron. Lea más sobre su investigación: globalbusinessofforcedlabour.ac.uk

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